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2015. 09. 10 /

세상을 바꾼 발명품, 플라스틱


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플라스틱은 우리 주변에서 가장 흔히 볼 수 있는 소재입니다. 항상 들고 다니는 휴대전화, 집안 곳곳 놓인 가전제품과 가구 모두에 플라스틱은 빼놓지 않고 들어있습니다. 오늘은 우리 삶 곳곳에 스며들어 세상을 바꾼 플라스틱에 대해 알아볼게요.

 

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기적의 소재, 플라스틱이란?

플라스틱은 1868년, 미국의 존 하이엇에 의해서 발명되었습니다. 당시 미국에서는 당구공의 재료로 비싼 아프리카 코끼리의 상아를 사용했는데요. 이를 대체할 물질을 찾기 위한 과정에서 생겨난 부산물이 바로 셀룰로이드, 즉 천연수지 플라스틱이었습니다. 이 새로운 물질은 열을 가하면 어떠한 모양으로도 자유자재로 만들 수 있었고, 열이 식으면 상아처럼 단단하고 탄력 있는 성질을 띠었습니다. 오늘날 전 세계에서 가장 많이 사용되는 물질인 플라스틱이 상아를 대체하기 위해 만들어진 물질이라니, 재미있지 않나요?

▶ 여기서 잠깐! 플라스틱(Plastic)이라는 이름은 어디서 왔을까요?
플라스틱은 그리스어인 플라스티코스(Plastikos)에서 유래했습니다. 플라스티코스는 ‘성형하기 알맞다’는 의미로, 자유롭게 모양을 만들어낼 수 있는 플라스틱의 성질을 잘 드러낸 명칭이지요.

 

 

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다양한 곳에서 사용되는 PVC

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이렇게 많은 곳에 사용되는 플라스틱 중에서도 세계적으로 가장 많이 생산되고 사용되는 플라스틱이 바로 ‘PVC(Polyvinyl chloride)’입니다. ‘폴리염화비닐’ 또는 ‘염화비닐수지’로도 불리는 PVC는 염화비닐을 주성분으로 하는 플라스틱으로 필름, 전선 코팅재, 건축 자재, 자동차 대시보드 등 매우 광범위한 제품으로 가공되어 사용되고 있습니다. 가구에도 PVC가 사용되고 있는데요. 주로 PB의 엣지 마감이나 표면 마감재 등으로 사용되고 있습니다.

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|PVC 소재의 여러 생활용품

PVC는 매우 단단한 물질이라 산이나 알칼리, 산화제에 강하고 아세톤이나 알코올 등에도 녹지 않는 튼튼함을 자랑합니다. 그러한 튼튼함을 살려 건축 자재에 널리 사용되고, 생활용품 등을 만들 때는 가공이 쉽도록 각종 첨가물(가소제, 안정제, 충진제, 활제, 착색제 등)을 넣고 부드럽게 만들어 사용합니다. 그러나 최근, 이때 들어가는 첨가물 중 ‘가소제’로 인해 건강상의 불편함을 호소하는 사람들이 많아지면서 사회 문제로까지 커졌습니다.

▶ 가소제란?
플라스틱의 가공을 쉽게 하며 탄성•강도를 조절하기 위하여 가해지는 화학 재료입니다. PVC는 가소제를 첨가해야만 가소성(가열이나 힘에 의해 변형하기 쉬운 성질)이 나타나 모양을 자유롭게 가공할 수 있습니다. 가소제는 간이나 신장뿐만 아니라 다른 장기에 암을 유발할 가능성이 높은 화학물질이라 사회적으로 문제가 되고 있습니다.

 

또한, PVC는 소각 시 까만 그을음과 함께 다이옥신을 발생시키는 등의 문제가 있기에 여러 규제와 관련 법규가 생겨나고 있습니다. 이미 여러 유럽 국가에서는 가소제가 포함된 PVC 재질의 유아용 완구에 대해 판매 금지 및 폐기 등을 강제하는 안전 조치를 취하고 있기도 합니다.

PVC의 위험성에 대해 더 자세히 알고 싶다면?
PVC 대신 친환경 플라스틱 ABS (CLICK)

 

 

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종합 엔지니어링 플라스틱, ABS

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|ABS 소재의 여러 생활용품

ABS는 내충격성과 강성을 겸비한 열가소성 수지입니다. Acrylonitile(아크릴로나이트릴), Poly-Butadiene(폴리 뷰타디엔), Styrene(스틸렌) 등 3가지 성분이 결합하여 만들어진 합성 물질이지요. ABS는 스틸렌의 광택과 성형성, 아크릴로나이트릴이 지닌 강성과 내약품성, 기계적 성질, 그리고 부타디엔이 지닌 내충격성 등 세 가지 물질이 지닌 장점을 고루 갖춘 플라스틱입니다.

ABS는 여러 가지 형태로 가공하기 쉽고 도금 또는 도색을 했을 때 발색력이 뛰어나 완구부터 자동차 부품까지 일상생활에 쓰이는 다양한 제품의 소재로 많이 사용됩니다. 특히, 일반 플라스틱보다 충격과 열에 더욱 강한 모습을 보여주는데요. 쇠망치로 때려도 깨지지 않을 정도의 강도를 자랑하기에 자동차 부품이나 헬멧, 여행용 가방 등 안정성이 중요한 제품에 금속 대용으로 사용되고 있습니다.

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ABS는 PVC와는 달리 특별한 환경 규제 항목이 존재하지 않습니다. 오히려 일부 제품은 FDA 승인을 획득하여 식품 용기 및 의료용으로도 사용할 수 있을 정도로 건강 유해 요인이 없습니다. 육아용품이나 어린아이들의 장난감에도 사용할 수 있으니 그 안전성은 두말할 것도 없겠지요?

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이러한 안전성에 기반하여 퍼시스는 2004년부터 가구의 엣지와 플라스틱 부품에 ABS를 전격적으로 사용하고 있습니다. 특히, 가구의 엣지는 사용자의 몸에 직접적으로 닿기에 인체에 무해한 소재를 사용하는 것은 매우 중요하지요. 환경과 사람을 모두 생각하는 퍼시스의 환경 경영 철학은 이처럼 아주 세밀한 부분까지 모두 스며들어 있습니다.

▶ 퍼시스의 환경 경영에 대해 자세히 알아보기
퍼시스의 친환경 프로젝트 (1), (2), (3) (각각 클릭)

 


오늘은 가장 많이 사용되는 두 종류의 플라스틱인 ABS와 PVC에 대해서 알아봤습니다. 어떠셨나요? 플라스틱은 발명 이후 일상생활에 매우 큰 변화와 편리함을 가져왔습니다. 당장 눈을 어디로 돌려도 플라스틱이 사용되지 않은 것을 찾아볼 수가 없을 정도로요. 오늘 알아본 PVC와 ABS 외에도 플라스틱의 종류는 매우 다양합니다. 음료수 용기에 사용되는 PET(폴리에틸렌 테레프탈레이트), 스타킹에 사용되는 나일론 등, 똑같아 보이는 플라스틱이라고 하더라도 그 성질과 용도는 무궁무진한데요. 다음에는 플라스틱 소재가 가져온 환경적인 문제와 더불어 ABS에 대해 조금 더 자세히 알려드릴게요. 감사합니다!

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